MONDO SCIENZA  VOLUME A

L anidride carbonica viene liberata nell atmosfera attraverso la respirazione degli esseri viventi. Anche i processi di combustione e l attività vulcanica contribuiscono a liberare anidride carbonica. La maggior parte di questa anidride carbonica viene usata dai vegetali per produrre gli zuccheri, molecole organiche necessarie al loro nutrimento. Attraverso i diversi passaggi della catena alimentare (vegetali, erbivori, carnivori), le sostanze organiche prodotte dai vegetali vengono messe a disposizione degli animali che le trasformano in energia necessaria per svolgere tutte le loro funzioni vitali. Tutti gli organismi, sia animali sia vegetali, liberano il carbonio sotto forma di sostanze organiche presenti nei loro prodotti di rifiuto o nelle loro spoglie. Tali sostanze vengono attaccate dai microrganismi decompositori (batteri, funghi) che, a loro volta, liberano nell atmosfera anidride carbonica. Inoltre, il carbonio contenuto nei rifiuti organici, accumulati in particolari ambienti privi d aria, è attaccato da microrganismi che, in tempi molto lunghi, lo trasformano in combustibili fossili come il carbone ( 13 ) e il petrolio. In tal caso, il carbonio viene restituito all atmosfera dai processi di combustione effettuati dall attività umana. 13 Miniera di carbone a cielo aperto. HAI CAPITO CHE... La chimica organica studia i composti del carbonio, che sono alla base di tutta la vita sulla Terra. Un eccessivo arricchimento di anidride carbonica nell atmosfera risulterebbe dannoso per gli esseri viventi, se non provvedessero le piogge a impoverirla; il risultato finale di queste trasformazioni è un quantitativo pressoché costante di carbonio. La branca della chimica che studia i composti del carbonio o composti organici è la chimica organica. Il termine organica indica che questi composti provengono da esseri viventi, organismi, e risale alla prima metà del XIX secolo. Nel 1828 un chimico tedesco, Friedrich W hler, scoprì che era possibile preparare in laboratorio l urea, una sostanza organica presente nell urina dei mammiferi partendo da sostanze inorganiche. Da allora sono stati realizzati in laboratorio o in impianti industriali innumerevoli composti organici, oltre a quelli presenti in natura. Unità 5 Trasformazioni chimiche 119

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